The Return of Refugees: Justice for Two Peoples

By Chaden Hani



The seven year-old Syrian war has claimed the lives of half a million people, uprooted more than 5 million others and rearranged geopolitics in the Middle East. Today, we stand on the threshold of a new tomorrow with the hope that this war will end, especially after the declaration of the Syrian regime, Russian and Iranian officials, and Hezbollah leaders that the war in Syria is in its final stages.

There is no doubt that this news has its implications for the scene in Lebanon and voices have emerged calling for the voluntary return of Syrian refugees to their country. With the Syrian forces claiming authority over most Syrian territories, backed by Iran and  Russia, some Lebanese politicians have stepped up demands for refugees to return, contrary to international public opinion which considers return to be unsafe as of yet.

“Lebanon is currently aiming to ensure that Syrians can return permanently, in safety and dignity, and opposes delayed decisions in this regard,” Lebanese President Michelle Aoun said in a speech addressing the European Parliament in Strasbourg.

Jordanian Foreign Minister Ayman Safadi likewise said that his country encourages the voluntary return of Syrian refugees to their country, saying that “this is inevitable.”

On the other hand, UNHCR Spokesperson Lisa Abou Khaled, stated that more than 76% of refugee households are living below the overall poverty line, less than US$3.84 per day, and, 58% of households are living in extreme poverty, less than US$2.9 per day. “Return is the best solution for refugees but it must be voluntary and sustainable,” says UNHCR Chief Filippo Grandi.


The return of Syrian refugees to their country is a very important humanitarian and socio-political issue for Syria as well as its neighboring countries in the Middle East. At the humanitarian level, we cannot ignore the intense human suffering experienced by the Syrians who may no longer have anything with which to return or lack the resources to redevelop their communities. Socially, the war has fractured an already disparate society, which if neglected will simply perpetuate a fierce civil war. Politically, the issue of return requires political consensus among the countries of the region, particularly between Lebanon and Syria, which is highly unlikely on the Lebanese side. The return also requires international approval that may conflict with the interests of some countries benefiting from the demographic changes in the Middle East and the dismantling of Arab forces, a process serving the interests of these countries’ allies and their economic interests.

Host communities are tired of bearing the economic and social burdens of the refugee crisis, including inflation, high unemployment and a scarcity of resources. How can justice be achieved for the Syrian people without it being at the expense of the already burdened Lebanese? Justice for one party may be counterproductive to another. What, then, is the role of the church when faced with conflicting definitions of justice?

Theological Reflections

There is no doubt that the ancient Israelites suffered socially, economically, politically and religiously during their seventy years as exiles in Babylon, much like the people of Syria during the past seven years. The fall of Jerusalem at the hands of the Babylonian armies had disastrous consequences for the Judean people, who were dragged into captivity and forced to serve the Babylonians. Nostalgia has long been linked to the land of this people, an idea developed by theologians and linked to the concept of returning to the land, to the Scriptures, and of returning to God through repentance. As Psalm 137:4-6 states,

“How could we possibly sing the LORD’s song on foreign soil? Jerusalem! If I forget you, let my strong hand wither! Let my tongue stick to the roof of my mouth if I don’t remember you, if I don’t make Jerusalem my greatest joy.”

Longing for the land has been always an essential part of the theology of return (Jeremiah 25:11). Yet, a more enduring theology would develop as a response to questions over what it means to live faithfully without land or temple, as exiles and sojourners. These exilic themes would later be taken up by both Christianity and rabbinic Judaism, in anticipation of or following the destruction of the second temple by Rome. In the context of the local Church in the Middle East, however, we must develop the theology of a return to the human self, free of evil and hatred for one another, in order to promote peace and justice that all might live in harmony with the other on whichever land we find ourselves.

Missiological Implications

The movement of Syrian refugees to Lebanon has had a profound effect on the local church over the past seven years. Churches have been active in providing humanitarian services to Syrian refugees. Subsequently, the number of new believers from the Syrian community in the Church has increased, often exponentially. And, this has led to the growth of missionary work among non-Christians. This has also led to the development of relationships with the Western supporters. Just as public opinion is divided today, the churches are divided between supporters and opponents of the voluntary return of Syrians to their country.

Some practical steps for the Lebanese Church include: keeping up with its Syrian members who wish to voluntarily return to their country and enable them to meet the expected challenges; extending its hand to assist the Syrian Church with the many challenges associated with repatriation; and, continuing to support and advocate for those who chose to remain. As a local church, we must develop a new approach that speaks to the context of Middle Eastern societies, such as a theology of return, a theology of survival, and even a theology of exile and displacement so that we might faithfully apply the teachings of the Bible in our Middle Eastern contexts. We believe that the role of the Global Church is to provide physical or financial assistance to returnees, so they can re-develop their communities and rebuild that which the war has destroyed.


عودة اللاجئين: تحقيق العدالة لشعبين

بقلم شادن هاني



لقد أودت الحرب السورية، التي اندلعت منذ سبع سنوات بحياة نصف مليون شخص، وشرّدت أكثر من 5 ملايين آخرين، وأعادت ترتيب الجغرافيا السياسية في الشرق الأوسط. اليوم نقف على مشارف غدٍ جديد يحمل أملًا في أن تكون هذه الحرب قد انتهت، لا سيّما بعد إعلان النظام السوري ومسؤولين وخبراء روس وإيرانيين وقادة من حزب الله أنّ الحرب في سوريا أصبحت منتهية.

ولا شكّ أنّ هذه الأخبار كان لها صدى على الساحة اللبنانية فظهرت أصوات تطالب بعودة اللاجئين السوريين الطوعية إلى بلادهم. فمع  استعادة القوات السورية المدعومة من إيران وروسيا للكثير من الأراضي، كثّف بعض السياسيين اللبنانيين مطالبهم بعودة اللاجئين خلافًا للرأي العام الدولي الذي يعتبر أنّ الوضع لا يزال غير آمن.

وجاء تصريح رئيس الجمهوريّة اللبنانية، ميشال عون، في كلمة ألقاها في جلسة للبرلمان الأوروبي في ستراسبورغ، ” لبنان يهدف في الوقت الحالي إلى ضمان عودة آمنة وكريمة للسوريين ويرفض القرارات المؤجَّلة في هذا الصدد”.

وليس لبنان وحده، فقد أعلن وزير الخارجية الأردني أيمن الصفدي  أنّ بلاده تشجّع العودة الطوعية للاجئين السوريين إلى بلدهم معتبرًا أنّ هذا “أمر حتمي”.

من ناحية أخرى، أشارت المتحدثة باسم مفوضية الأمم المتحدة لشؤون اللاجئين في لبنان ليزا أبو خالد، أنّ أكثر من 76% من اللاجئين السوريين يعيشون دون خط الفقر، أي يعيشون بأقل من 3.4 دولار أمريكي في اليوم، وفي الوقت نفسه ثمّة 52% منهم يعيشون تحت خط الفقر المدقع، أي يعيشون بأقل من 2.9 دولار أمريكي في اليوم. وقد صرّح المفوض السامي للأمم المتحدة لشؤون اللاجئين، فيليبو غراندي، أنّ العودة هي أفضل حلّ للاجئين شرط أن تكون طوعية ومستدامة.


موضوع عودة اللاجئين السوريين إلى بلادهم هو موضوع إنساني اجتماعي وسياسي بالغ الأهمية لسوريا ولكافة البلدان المجاورة لها في منطقة الشرق الأوسط. فعلى الصعيد الإنساني، لا يمكننا أن نتغافل عن حجم المعاناة الإنسانية للشعب السوري الذي فقد كل المقومات لكي يبدأ في بناء الإنسان ومن ثم بناء الوطن. كما لا يمكننا أن نهُمل الحاجات الإنسانية المعدمة أمام هذا الشعب. اجتماعيًا، ولّدت الحرب مجتمعًا هجينًا متصدعًا، في حال إهماله قد يؤدي إلى حرب أهليّة أشدّ قساوة. ومن الناحية السياسيّة يتطلّب موضوع العودة توافقًا سياسيًا بين دول المنطقة وبالأخص بين لبنان وسوريا، الأمر بعيد المنال بالنسبة إلى بعض السياسيين اللبنانيين. كما تتطلّب العودة موافقة دولية قد تتعارض مع مصالح بعض الدول المستفيدة من التغيير الديموغرافي للشرق وتفكيك القوى العربية لمصلحة حلفاء هذه الدول ومصالحها الاقتصادية.

هذا وقد تعبت المجتمعات المضيفة من تحمّل الأعباء الاقتصادية والاجتماعية الناتجة عن التضخم السكاني وارتفاع نسبة البطالة وندرة الموارد. فكيف نحقق العدالة للشعب السوري المنكوب من دون أن تكون على حساب الشعب اللبناني المثقل؟ فالعدالة لفئة قد تكون لها نتائج عكسية على فئات أخرى. فما هو دور الكنيسة إذًا عندما تواجه تعريفات مختلفة للعدالة؟

التأمل اللاهوتي

 لا شك أنّ شعب الله خلال السبعين عامًا التي قضاها في السبي البابلي عانى تحديات اجتماعية واقتصادية وسياسية ودينية وعلى غرارها سبع سنوات اللجوء للشعب السوري. سقوط أورشليم على يد جيوش بابل في عهد نبوخذنصّر كان له آثار كارثية على الشعب اليهودي الذي أُرغموا على خدمة البابليين ودفع الجزية لهم وجُرَّ وسُبي إلى بابل. ولطالما ارتبط الحنين إلى الأرض الذي سطّره هذا الشعب عبر تاريخ إسرائيل بلاهوت العودة الذي طوره فيما بعد بعض اللاهوتيين وربطوه بمفهوم العودة الى الأرض بالنسبة للبعض أو العودة إلى الكتاب المقدس أو حتّى العودة إلى الله بالتوبة. وكما يقول مزمور 1:137-4

“كيف نرنم ترنيمة الرب في أرض غريبة؟ إن نسيتك يا أورشليم، تنسى يميني! ليلتصق لساني بحنكي إن لم أذكرك، إن لم أفضِّل أورشليم على أفضل فرحي!”  

فالحنين الى الأرض يبقى جزء أساسي من لاهوت العودة (إرميا 11:25). غير أنّ اللاهوت المستدام يبلور بردّنا على أسئلة مثل كيف نحيا بأمانة بدون أرض أو هيكل، كمسبيين وغرباء. موضوعات السبي هذه سوف يتناولها فيما بعد من المسيحيون واليهود، في توقعهم دمار الثاني على يدّ روما أو ما بعد دماره. ولكن في سياق الكنيسة المحلية في الشرق الأوسط علينا تطوير لاهوت العودة إلى الذات الإنسانية المجردة من الشر وكره الإنسان لأخيه، لكي نعزّز السّلام والعدالة فيتمكّن كلّ شعب أن يعيش بتناغم مع الآخر على أرض يجد فيها نفسه.

التأمّلات الإرساليّة

كان لحركة النزوح السوري إلى لبنان انعكاسات كثيرة على الكنيسة المحليّة في السبع سنوات الماضية. فقد نشطت خدمات الكنيسة الإنسانية للاجئين السوريين، كما ازدادت أعداد حضور المؤمنين الجدد من الجالية السورية في الكنيسة الذي فعّل نموّ العمل الإرسالي بين غير المسيحيين. كمّا أدّى ذلك إلى تطوير العلاقات مع الداعم الغربي. فكما ينقسم الرأي العام اليوم كذلك تنقسم الكنائس بين مؤيّد ومعارض لعودة السوريين الطوعية إلى بلادهم.

بعض الخطوات العملية للكنيسة المحلية اللبنانية: أن تواكب من أراد من رعاياها من السوريين أن يعود إلى بلاده طوعًا وتمكينهم لمواجهة التحديات المنتظرة، وأن تمد يدها لمساعدة الكنيسة في سوريا في مواجهة الأزمة وانخراط العائدين في الكنيسة المحلية في سوريا، والاستمرار في دعم الذين اختاروا البقاء ومناصرتهم. كما علينا ككنيسة محلية تطوير مقاربة جديدة تحاكي سياق مجتمعات الشرق الأوسط، مثل لاهوت العودة ولاهوت البقاء وحتى لاهوت السبي والتهجير كي نرسّخ مفاهيم الكتاب المقدس وتعاليمه في سياق شرقنا. نؤمن أنّ دور الكنيسة العالمية هو تقديم المساعدات المادية أو المالية إلى العائدين لبلادهم كي يعيدوا تنمية مجتمعاتهم وبناء ما هدّمته الحرب.